Exile

About Exile

What  were  they  going  to  do  now?  Go  country?  The  unflappable  Mr.  Morey  shrewdly  saw  the  logic  and  lodged  the  suggestion.  Robin  Williams  never  got  the  laughs  Jim  did  when  he  proposed  the  country  conversion  to  these  heart-proud  rockers.  Nonetheless,  they  thought  enough  of  the  idea  once  the  laughter  subsided  to  start  listening  to  country  radio.  Turns  out,  country  wasn’t  as  bad  as  it  first  sounded.  There  was  even  connection  between  the  songs  they  were  writing  and  what  was  beginning  to  work  in  country.  When  they  began  to  hear  their  songs  on  country  radio  performed  by  others,  the  verdict  was  in.  Perhaps  most  importantly,  Morey  was  able  to  finally  get  the  band  released  from  Warner/Curb  Records  which  freed  the  bird  to  fly.  Delving  deep  into  their  own  creative  soul  they  took  themselves  out  to  the  woodshed  for  what  turned  into  two  years  of  top-to-bottom  reinvention.  The  game  plan  was  a  new  musical  direction,  new  songs,  a  new  vocal  group  sound  to  soup  up  the  strong-as-steel  band  chassis  and  a  new  industry  home  as  the  target  in  Nashville.  Now  they  were  good  to  go  country.      Another  crucial  move  Morey  made  was  to  put  the  band  in  the  arms  &  ears  of  producer/publisher  Buddy  Killen.  Aside  from  playing  bass  for  Hank  Williams’  Drifting  Cowboys  and  co-founding  Nashville  publishing  juggernaut  Tree  Music  Publishing,  Buddy  was  a  prolific  and  successful  producer.  From  Dolly  Parton  to  Joe  Tex  with  Roger  Miller  squeezed  in  between,  Buddy  was  as  diverse  as  a  happening  producer  can  get.  It  was  love  at  first  cut.      Then,  with  the  new  direction  neatly  folded  into  hot  new  recordings,  the  band  only  had  to  go  to  Nashville  to  showcase  for  labels  twice  before  being  snatched  up  by  CBS’  Epic  Records.  They  got  off  to  a  roaring  start  by  Exile  standards.  The  first  single,  “The  High  Cost  of  Leaving”  clawed  its  way  to  #14.  But  the  second  single,  previously  the  bane  of  their  musical  existence,  shot  to  #1  in  early  ‘83.  “Woke  Up  In  Love”  woke  up  the  career-in-waiting  like  a  marching  band  stomping  into  their  bed  and  you  can  bet  they  were  never  happier  to  see  that  bunch  of  tuba  players.  This  opened  the  floodgates  on  nine  consecutive  #1  singles:  “I  Don’t  Want  To  Be  A  Memory”,  “Give  Me  One  More  Chance”,  “She’s  A  Miracle”,  “Crazy  For  Your  Love”,  “Hang  On  To  Your  Heart”,  “I  Could  Get  Used  To  You”,  “It’ll  Be  Me”,  “She’s  Too  Good  To  be  True”  and  “I  Can’t  Get  Close  Enough”.  The  record  sales  and  award  recognition  that  had  eluded  them  for  more  than  20  years  was  finally  in  their  hands.  Points  in  fact  include  three  gold  albums,  two  Greatest  Hits  CDs,  several  multi-platinum  singles  and  thirteen  award  nominations  from  the  Academy  of  Country  Music  (ACM)  and  the  Country  Music  Association  (CMA).  All  totaled  they  notched  11  number  ones  and  a  respectable  host  of  top  10’s  in  the  Epic  years.  The  discography  here  on  the  website  has  all  the  album  titles  for  you  to  check  out.  Morey  retained  the  William  Morris  Agency.  In  a  company  as  large  as  William  Morris  even  successful  acts  can  have  important  opportunities  pass  them  by  without  an  enthusiastic,  experienced  agent  on  the  inside  that  has  their  back  and  shares  the  vision.  With  Ray  Shelide  as  their  responsible  agent  they  had  the  right  guy.  The  dates  came  in  fast  and  furious.  Shelide  recalls,  “Exile  was  my  first  ‘responsible  agent’  duty  shortly  after  joining  William  Morris.  This  band  had  hit  hard  one  time  before  only  to  watch  it  all  go  away.  They  were  a  great  band  AND  unique  vocal  group  which  has  always  been  a  rare  combination,  especially  in  country  music.  I  was  honored  to  help  them  make  the  most  of  this  second  chance.  And  they  delivered,  above-and-beyond  the  call  of  duty  at  every  show.  It  was  a  great  relationship  that  lasted  for  close  to  8  years.”

One  of  the  first  big  touring  opportunities  that  came  along  was  to  open  the  Ricky  Skaggs  tour.  Although  they  all  laugh  about  it  now,  Ricky  sent  word  to  the  guys  that  they  could  not  perform  “Kiss  You  All  Over”  while  opening  his  dates.  His  organization  felt  it  sent  the  wrong  message  to  his  audience.      Given  the  impact  of  their  live  performance  they  were  once  again  awash  in  tour  opportunities.  They  shared  shows  with  the  biggest  stars  on  the  scene  including  Lee  Greenwood,  The  Oak  Ridge  Boys  &  The  Gatlin  Brothers.  At  one  time  the  Judds  opened  for  Exile  then  as  the  Judds’career  exploded  their  roles  reversed  with  Exile  opening  for  the  ladies.  Remember  that  inverse  relationship  between  success  and  happiness?  It  never  goes  away.  It  only  gets  worse.  By  1986,  tempers  and  tolerance  were  short  &  fragile  and  the  demand  on  their  time  &  energy  longer  &  harder  than  ever.  In  the  best  of  times  dispute  resolution  on  all  levels  of  importance  is  a  challenge.  When  one  stirs  in  fatigue,  distractions,  financial  inequities,  creative  differences,  less-than-coherent  thought  &  decision  making  processes,  all  hopped  up  with  a  healthy  dose  of  Ego  Rollerball,  it’s  amazing  the  cracks  didn’t  form  before  1986.  First  off  the  ship  was  keyboard  player,  Marlon  Hargis.  “To  quote  B.B.  King,  the  thrill  was  gone.  We  were  doing  things  because  we  had  to,  not  because  we  wanted  to  anymore.”  Then  went  Les  Taylor.  “It’s  an  age  old  story:  I  had  so  many  people  telling  me  that  I  ought  go  my  own  way,  I  finally  gave  in  to  try  it  out.”  J.P.  Pennington  was  not  far  behind.  "I  was  tired  and  missed  my  family  and  they  missed  me."  What  was  left  of  the  band  left  Epic.  J.P.  and  Les  got  their  opportunity  to  spread  their  solo  wings  with  Epic  clinging  to  Les  and  MCA  eagerly  signing  J.P.  Each  had  one  hit  single  before  the  bloom  was  off  their  solo  rose.  Still  on  board  were  Sonny  LeMaire  &  Steve  Goetzman.  Lee  Carroll  replaced  Marlon.  Les’absence  thrust  Sonny  into  a  more  prominent  role  with  lead  vocals  and  Mark  Jones  filled  Les’spot  onstage.  Paul  Martin  took  up  some  of  J.P.’s  slack.        Given  some  divine  providence  in  the  timing  department,  Tim  Dubois  was  opening  the  Nashville  division  of  Arista  Records  and  he  was  looking  for  a  marquis  artist  to  launch  the  label.  The  updated  Exile  landed  the  spot.      A  rose  by  any  other  name  may  still  be  a  rose  but  the  romantic  logic  doesn’t  apply  to  bands.    While  each  of  the  gentlemen  who  replaced  the  members  who  left  is  very  talented  and  worked  hard,  plainly  this  wasn’t  the  same  band  despite  the  name.  This  wasn’t  a  mystery  to  Lemaire  or  Goetzman.  Lemaire  elaborates,  “When  we  signed  with  Arista  we  tried,  unsuccessfully,  to  convince  Tim  to  allow  us  to  change  our  name.  We  felt  we  were  a  very  different  band  with  the  new  members  &  new  sound  emerging.  Songs  I  was  writing  were  taking  a  different  turn  from  the  things  J.P.  &  I  used  to  write.”  Dubois’  insistence  on  a  marquee  artist  to  kick  things  off  made  the  idea  a  non-starter.    After  two  albums  and  four  top-ten  singles  the  long  and  winding  road  wound  down  for  the  Exile  brand  in  February  ’94  leaving  Goetzman  and  Lemaire  tired  of  mind,  body  &  spirit.  Dubois  puts  it  in  perspective  saying,  “Although  we  didn’t  achieve  the  success  we  dreamed  of,  I  am  incredibly  proud  of  the  music  we  made  and  proud  to  have  played  a  small  part  in  a  huge  career.  I  love  these  guys.”Lemaire  goes  even  further.  “After  we  asked  off  Arista,  I  was  certain  we'd  find  another  label.  It  became  apparent  after  some  time  that  the  winds  of  change  had  caught  up  with  us.  Labels  didn't 

want  an  old  act  with  ‘baggage’  no  matter  how  good  we  sounded.  I  felt  I  couldn't  continue  without  being  able  to  do  new  music  so  my  passion  for  continuing  just  ‘left  the  building.’”  I  struggled  for  some  time  with  my  decision  to  quit  but  I  finally  could  not  deny  my  true  feelings.  After  I  told  the  guys  I  could  not  go  on,  we  came  to  a  mutual  decision  to  lay  it  all  down  with  dignity.”With  every  ending  come  new  beginnings.  What  sets  the  Nashville  music  business  apart  from  the  other  major  hubs  is  that  it  is  a  songwriter-publisher  driven  community  where  the  others  are  artist-driven.  Whether  the  artist  is  Kenney  Chesney  or  Keni  Thomas,  virtually  every  Nashville  artist  has  to  make  the  pilgrimage  to  Songwriter  River  for  the  songs  they  need  to  make  their  records.  Some  artists  decide  they,  too,  want  to  write  songs  and  seasoned  songwriters  know  writing  with  the  artist  gives  them  a  better  chance  of  getting  a  song  recorded.  Some  artists  end  up  “sitting  in  the  room  and  on  the  song”while  the  pros  do  the  real  work.  Others  like  Pennington,  Lemaire  &  Taylor  have  an  aptitude  for  the  trade  and  used  their  place  in  the  Artist  Food  Chain  to  learn  how  to  write  really  well.      While  riding  the  crest  of  hits,  the  best-of-the-best  songwriters  beat  a  path  to  the  bus  to  write  with  Exile’s  writing  trio.  The  three  guys,  in  turn,  reached  outside  their  own  nest  to  cultivate  quite  the  healthy  peer  group  of  co-writers.  It  proved  to  be  an  important  career  decision  on  their  part.      This  was  the  tether  to  the  business  for  Pennington,  Lemaire  &  Taylor  when  the  wheels  came  off  their  artist  vehicle.  They  honed  their  skills  to  the  point  they  all  had  hits  on  other  artists.  Among  many  others,  J.P.  had  “The  Closer  You  Get”  and  “Take  Me  Down”  for  Alabama;  Sonny  scored  hits  such  as  “When  She  Cries”  for  Restless  Heart  and  “Beautiful  Mess”  for  Diamond  Rio;  Les  clocked  in  with  “It  Ain’t  Easy  Bein’  Easy”  for  Janie  Fricke  as  well  as  cuts  on  Travis  Tritt  and  Shelby  Lynne..      Lemaire  has  remained  most  rooted  in  the  Nashville  songwriting  community  and  has  a  crystal  clear  perspective  on  what  this  skill  set  means.  “Outside  cuts  are  validation  of  your  work.  In  our  case  it  gave  us  ‘props’  that  we  were,  indeed,  the  real  deal.  In  a  town  &  business  where  the  song  is  everything,  the  fact  that  we  could  deliver  the  goods  for  other  artists,  gave  us  credibility.  It  was  a  major  factor  in  Exile  getting  a  second  shot,  which  rarely  happens  in  this  business.”Les  has  reflected  on  his  decision  to  go  solo  and  then  move  back  to  Lexington  many  times  in  the  intervening  years,  commenting,  “If  I  had  it  to  do  over,  like  most  people  I  would  do  a  lot  of  things  differently.  First,  I  realized  what  being  in  a  great  band  really  meant  to  me.  Second,  Lexington  is  a  beautiful,  charming  place.  It’s  home  but  it’s  not  Nashville.  It  doesn’t  have  10  songwriters  per  square  mile;  the  unbelievable  creativity  that  feeds  my  stream.  I  have  a  great  life  but  I  really  miss  being  smack  dab  in  the  middle  of  it  all  like  we  were.”Goetzman  snapped  up  the  opportunity  to  go  into  management  with  guitar  wizard  Steve  Wariner  and  later  Eric  Heatherly.  J.P.  dug  into  developing  the  regional  music  he  found  back  home,  recording  and  writing  as  much  as  ever.  Marlon  played  with  Jerry  Reed,  dabbled  in  management,  ran  a  music  store  and  honed  his  production  chops.  Some  other  members  of  the  later  versions  of  the  band  put  away  their  dancing  shoes  and  exited  Nashville  and  show  biz;  wiser  for  the  wear.  It  seemed  as  though  all  they  had  collectively  wrought  would  simply  fade  into  history.  The  primary  five  went  their  own  way  treating  every  day  as  the  rest  of  their  lives  without  being  in  the  band.  Opportunity  is  like  water  running  down  a  roof;  it  will  find  a  way  in  through  the  smallest  openings.  After  years  apart  a  common  cause  created  reconnection.  Former  road  manager  Raymond 

Patrick  had  suffered  a  serious  motorcycle  accident.  Unable  to  work  he  was  drowning  in  medical  bills.  A  lasting  band  reunion  was  not  the  first  thought  J.P.  had  when  the  urge  to  help  an  old  friend  out  of  a  bind  popped  up.  He  observes,  “It  became  apparent  that  the  best  way  the  five  of  us  could  help  him  was  to  stage  a  benefit  show  to  raise  funds  for  him.”  Old  friend  and  fellow  musician,  Doug  Breeding  donated  his  club,  The  Blue  Moon,  in  Lexington.  Solely  by  word  of  mouth  the  show  sold  out  in  one  lucky  week  for  the  St.  Patrick’s  Day  2008  benefit.      Another  former  tour  manager,  Clarence  Spalding  (who  now  manages  Brooks  &  Dunn  and  Jason  Aldean)  jumped  in  to  help  as  well.  The  evening  was  a  stunning  success.  Between  ticket  sales  and  auctions,  $20,000  was  raised.  Being  the  blue-through-and-through,  Kentucky  gentleman  he  is,  Spalding  wrote  a  check  matching  the  gross.  Nearly  23  years  after  having  played  the  last  note  as  a  band  they  found  themselves  back  in  familiar  positions.  The  unbounded  excitement  of  a  successful  show  enveloped  by  the  like-we-never-left  gathering  of  brothers  &  others  made  playing  together  again  a  must.      Soaked  in  a  shower  from  the  Band  Fountain  of  Youth  the  band  talked  openly  about  the  previously  unconsidered:  A  reunion.  A  few  rehearsals,  some  more  discussion  and  a  few  more  months  elapsed  before  they  scheduled  a  show  at  Nashville  showcase  venue,  3rd  &  Lindsley.  Nov  5,  2008  became  the  chosen  night.  Looking  back  Goetzman  grins  as  he  remembers,  “It  was  an  amazing  night;  one  of  those  incredible  ‘supposed  to  happen’  kind  of  nights.  We  had  so  many  friends  like  members  of  Restless  Heart,  Diamond  Rio  and  all  the  songwriters  who  showed  up  to  cheer  us  on.  We  can’t  tell  you  what  that  support  meant  to  us.”And  now  here  they  stand.  Reinvigorated  from  the  sabbatical;  energized  in  making  new  music  and  reinforced  by  new  appreciation  of  the  good  old  days.  They  have  learned  a  good  bit  along  the  way  and  the  distilled  wisdom  tells  them  to  not  cast  all  their  other  interests  aside  as  they  embark  on  the  new  chapter.      They  have  learned  that  the  individual  talents  and  interests  offstage  are  intrinsic  to  the  collaboration  onstage.  There’s  therapeutic  value  in  knowing  once  the  Exile  gig  is  finished  tonight,  each  has  other  responsibilities  to  meet  tomorrow.  Those  activities  are  as  varied  as  the  potpourri  of  personalities.  Here  on  the  website  you  can  read  more  about  what  each  member’s  journey  into,  out  of  and  back  to  the  band.  It’s  their  stories  in  their  words.  Please  don’t  leave  until  you  check  that  out.      The  moral  is  the  right  combination  is  a  group  is  the  magic.  Steven  Van  Zandt  of  Springsteen’s  E-Street  Band  has  been  quoted  as  saying,  “If  you’ve  got  a  band  that  works,  it’s  a  miracle—hold  on  to  it  and  don’t  let  it  go.      Exile’s  story,  wrapped  in  Little  Steven’s  insight,  would  constitute  proof-positive  that  “the  sum  of  the  parts  is,  indeed,  greater  than  the  whole.”In  the  end  one  could  either  say  the  band  was  always  a  group  of  guys  on  the  way  to  the  middle...of  their  career.      Or,  better  yet,  they’re  back  where  they  belong:  In  Exile.

Tour Dates

Releases

Albums

News

Katherine Forbes

Nashville, TN